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早期NASA中「穿裙子的電腦」—— Katherine Johnson 凱薩琳強森

電影《關鍵少數》描述非裔女性科學家為美國航太史帶來重大貢獻,該片原型為天文數學家凱薩琳強森(Katherine Johnson),身為一位非裔女性,凱薩琳強森在當時背負著各種歧視標籤,卻仍突破社會束縛,進入NASA前身國家航空諮詢委員會,人工計算火箭運行軌道等重要數據,後來雖有電腦運算,但1962年首位成功環繞地球軌道的美國太空人葛倫甚至表示,所有數字必須經過凱薩琳強森驗算,否則拒飛。

 

Before you read

Katherine Johnson

凱薩琳強森

1918年8月26日—2020年2月24日

WHO

前NASA天文數學家、電影《關鍵少數》原型,凱薩琳強森出生於美國西維吉尼亞州小鎮,從小便對數學有著高度熱情,喜歡計算任何東西,出眾的計算能力堪稱「人肉電腦」,1953年時進入NASA前身「國家航空諮詢委員會」(NACA)擔任計算員,並在1958年時成為NASA聘雇的第一批非裔黑人女性科學家。NASA署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)在凱薩琳強森過世後表示,她是美國的英雄。

WHAT

早在computer出現之前,上太空前的compute(精算)便是由凱薩琳強森負責。在全是白人男性的工作環境中,最初凱薩琳強森的計算成果只能署名他人,但她堅持做好本分,要求簽上自己的名字、參加會議。1961年,美國第一位太空人艾倫雪帕德踏上太空,當時「飛行7號」的運行軌跡正是由凱薩琳計算。1962年時電腦已應用於運算,但太空人葛倫要求需有凱薩琳強森驗算,後任務成功,成為當時美俄太空競賽的轉捩點。1969年阿波羅11號登月任務中同樣少不了凱薩琳強森的計算。她的傳奇故事在2016被拍成傳記電影《關鍵少數》,並獲奧斯卡多項提名,她本人也現身2017年奧斯卡頒獎典禮現場。

HIGHLIGHT

2015 年時,時任美國總統歐巴馬授予凱薩琳總統自由勳章。在2016年凱薩琳強森被英國媒體BBC選為全世界100名最有影響力的女性之一。今年二月凱薩琳強森逝世,歐巴馬亦推文悼念,內文稱凱薩琳強森當了數十年的「關鍵少數」,在大家沒有看到的地方,打破歧視高牆,最後成為幾百萬人心中的英雄。在《關鍵少數》中飾演強森的美國女演員漢森(Taraji P. Henson)也推文表示,因為有凱薩琳強森的奮鬥,全世界的小女孩們也可以擁有跟月亮一樣遠大的夢想。

 

 

*節錄自美國退休人員協會2018年訪談內容

Q: Your work at NASA beginning in the 1950s made you a pioneer for African American women as well as for the space program. How did you cope with the discrimination common in America in that era?

您從1950年代開始在NASA工作,成為美國女性及太空計畫的先鋒。當時您是如何面對美國常見的歧視問題?

A: My colleagues and I were committed to the work. We found different ways to deal with the segregation.

In the cafeteria, we just ignored the sign [for segregated seating]. But at some point, we started eating at our desks. When we left work, our lives were definitely separate — separate communities, separate schools for our children, separate grocery stores and churches, but then we’d be back with our colleagues on the job. People are people. My father’s advice helped. He said, “You’re no better than anybody else, but nobody is better than you.”

我跟同事都是全心投入工作,我們有不同的方式去面對種族隔離政策。在餐廳裡,我們直接不管種族隔離分座標示,但後來我們開始都回自己的座位上用餐。下班之後,我們的生活就徹底分開——住不同的社區、小孩念不同學校、去不同的雜貨店跟教堂,但上班的時候我們又是同事了。「大家都一樣是人。」我父親的建議很有幫助,他說:「你沒有比其他人好,但也沒有任何人比你優秀。」

 

Q: What caused your love for math?

您為什麼這麼熱愛數學?

A: I was always interested in math. I counted everything as a child — the number of steps up the stairs, the dishes, the steps to church. Those thoughts just came naturally. While I skipped grades in school, my parents made sure I stayed grounded.

我一直都對數學很有興趣,小時候我數任何東西——上樓梯的階數、碗盤有幾個、走到教堂需要幾步等。這些都是很自然地發生,後來我在學時跳級,我父母才確定我是真的在數學上有天份。

 

Q: Explain what math means to you.

說說看數學對您的意義

A: It’s just there. You can’t do anything without it. It’s in everything. I like to work problems. If you do your best, nobody can ask you to do it over again. I never had to repeat what I did.

數學就是數學,我們做任何事都離不開數學,數學就是生活。我喜歡解決問題。如果你做到最好,沒人可以要求你再做一次。一件事我從來不需要做兩次。

 

Q: Hidden Figures has scenes about you and John Glenn, the first astronaut to fly around the Earth. Were they accurate or just Hollywood embellishment?

《關鍵少數》有一些關於您與美國太空人葛倫的場景,他是第一位進入地球軌道的太空人,這些交集是真的有發生還是僅是電影效果?

A: I did the calculations to put him into orbit. NASA began using computers, but [the astronauts] were used to somebody doing the calculations. John Glenn said, “What did the girl get? If she agrees with the computer, then I’ll trust the computer.” 

他上軌道前的計算是我做的,NASA當時開始使用電腦,但太空人習慣是有人幫他們做計算的工作,葛倫那時候說:「那個女孩(指凱薩琳強森)算出什麼?如果她跟電腦的結果一樣,我就相信電腦。」

 

Q: What do you think of computers now? Would you rather use them to help solve math problems?

您怎麼看現在的電腦?您現在會用電腦去解決數學問題嗎?

A: I’ve told my grandchildren, “First you learn how to work the problem, and then you can go use the computer.” I never liked that they could use a computer to find the answer.

我曾經告訴我的孫子們,「首先,你要先學會怎麼解決問題,接著你才可以去用電腦。」我從不喜歡他們直接用電腦找答案。

 

Q: How would you encourage a young person to be successful in today’s world?

一位年輕人想在這個時代成功,您會怎麼鼓勵他?

A: Follow your passion. Whatever you’re doing, do your best at all times and make it as correct as possible. Work as if someone is watching you. Then you’ll be prepared when an opportunity presents itself. And you’ll have the answers. 

跟著自己的熱情所在,無論你在做什麼,總是要做到做好,並且盡可能做得正確。工作時要時時假設有人在監督你,如此,機會來臨時你已有完全的準備,接著你便會知道答案。


參考資料:AARP、國家教育研究員雙語詞彙、學術名詞暨辭書資訊網、Cambridge Dictionary

編輯/馬婉娟

本文收錄於英語島English Island 2020年5月號

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經典演講 -- 作者:Speakers
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,皆有之成為經典的原因。